Gangrene or Cancer? Sixteenth-Century Medical Texts and the Decay of the Body of the Church in Jean Calvin’s Exegesis of 2 Timothy 2:17

Lindsay J. Starkey


In 2 Timothy 2:17, Paul compared the effects of false teachings on the Church to a disease. Rejecting previous translations that identified this disease as cancer, Jean Calvin (1509–64) insisted that it must be gangrene in his 1548 commentary on this epistle, citing and discussing medical texts to justify his translation. This article places his commentary in the context of these medical texts. The causes, courses, and treatments his contemporaries associated with gangrene provide insight into Calvin’s idea of the people likely to spread false teachings and of how they should be treated: because, for him, the experience of gangrene reflected the real effects of false teachings on the Church. This manuscript argues that consulting other areas of sixteenth-century knowledge, such as medicine, was a part of Calvin’s exegetical practice. It also suggests that modern scholars need to take these other areas of knowledge into account when analyzing sixteenth-century biblical commentaries.

Dans 2 Timothée 2:17, Paul compara les effets des faux enseignements sur l’Église à une maladie. Ayant rejeté les traductions précédentes qui identifiaient cette maladie comme cancer, Jean Calvin (1509–1564), dans son commentaire de cette épître en 1548, soutint qu’il devait s’agir de la gangrène et il justifia cette traduction en citant et discutant des sources médicales. Cet article situe ce commentaire dans le contexte de ces textes médicaux. Les causes, les symptômes et les traitements associés à la gangrène, portent un discours sur ceux qui, selon Calvin, propageraient les faux enseignements, ainsi que sur la façon dont on doit les traiter. Pour Calvin, en effet, la réalité de de la gangrène reflète, dans l’expérience, les effets des faux enseignements sur l’Église. Cette étude examine de la pratique exégétique de Calvin, qui consulte d’autres domaines de la connaissance, comme la médecine, pour lire les textes. Aussi il propose que les savants modernes doivent prendre en compte ces autres domaines pour analyser les commentaires bibliques du XVIe siècle.

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